Anuario de Psicología Jurídica Anuario de Psicología Jurídica
Anuario de Psicología Jurídica 27 (2017) 57-66 - Vol. 27 Num.1 DOI: 10.1016/j.apj.2017.01.003
Psychopathy: Legal and neuroscientific aspects
La psicopatía: aspectos legales y neurocientíficos
Joaquin Ortega-Escobara,b,, , Miguel Ángel Alcázar-Córcolesa,b, Leopoldo Puente-Rodrígueza, Enrique Peñaranda-Ramosa
a Autónoma University of Madrid, Spain
b Institute of Forensic and Security Sciences, Autónoma University of Madrid, Spain
Received 15 November 2016, Accepted 16 January 2017

Psychopathy is characterised by emotional disturbances that affect interpersonal behaviour and decision-making. The objective of this paper is to review the most recent contributions to the field of neuroscience of psychopathy and the implications that this disorder has on the criminal legal field. In regards to this last aspect, we evaluate the issue of psychopaths’ accountability and the incidence of psychopathy in many other penal institutions. In terms of the contributions of neuroscience, we will focus on the orbitofrontal (ofPFC) and ventromedial (vmPFC) regions of the frontal lobes and on the amygdala. Data spanning from the nineteenth century to the present indicate that damage to the ofPFC and vmPFC is the basis of behaviours that have been referred to as pseudopsychopathic. The earlier during brain development the damage occurs, the more likely these behaviours will resemble those of psychopaths. The damage to the amygdala is rather related to impairments in the ability to distinguish facial expressions of fear and the capacity to feel emotions. Damage to ofPFC, vmPFC, and amygdala are highly relevant to the expression of pseudopsychopathic behaviours.


La psicopatía se caracteriza por alteraciones emocionales que afectan a la conducta interpersonal y la toma de decisiones. El objetivo de este artículo es revisar las contribuciones más recientes al campo de la neurociencia de la psicopatía y las implicaciones que tiene este desorden en el ámbito legal criminal. En relación a este último aspecto, analizamos la cuestión de la responsabilidad de los psicópatas y la incidencia de la psicopatía en muchas otras instituciones penales. En relación a las contribuciones de la neurociencia, nos centraremos en las contribuciones de las regiones orbitofrontal (CPFof) y ventromedial (CPFvm) de los lóbulos frontales y en la amígdala. Los datos que cubren desde el siglo XIX a la actualidad indican que el daño a la CPFof y la CPFvm se encuentra en la base de las conductas que han sido denominadas pseudopsicopáticas. Cuanto más temprano ocurra el daño en el cerebro más probable es que estas conductas se parezcan a las de los psicópatas. El daño a la amígdala está más bien relacionado con alteraciones en la capacidad de distinguir las expresiones faciales de miedo y con la capacidad de sentir emociones. El daño a la CPFof, la CPFvm y la amígdala es muy relevante para la expresión de las conductas pseudopsicopáticas.

Psychopathy, Legal aspects, Criminal liability, Dangerous offenders, Amygdala, Prefrontal cortex
Palabras clave
Psicopatía, Aspectos legales, Responsabilidad criminal, Delincuentes peligrosos, Amígdala, Corteza prefrontal
Anuario de Psicología Jurídica 27 (2017) 57-66 - Vol. 27 Num.1 DOI: 10.1016/j.apj.2017.01.003
Cookies Policy
To improve our services and products, we use cookies (own or third parties authorized) to show advertising related to client preferences through the analyses of navigation customer behavior. Continuing navigation will be considered as acceptance of this use. You can change the settings or obtain more information by clicking here.